Participants in seminars and workshops often ask how beginning students can begin to read independently. Baby steps like this are what works for me.

This was an activity that was done as a follow-up to a short story from week 3 of a Spanish 1 class. The bell ringer assignment, called Repasito (little review), was to write five sentences in Spanish about the drawing. All of these sentences were generated by students in four level 1 classes. Most of the sentences were similar in each class. We had told a short story with a similar theme as the drawing:  LA CHICA QUIERE CAFE THE GIRL WANTS COFFEE

These 14 high frequency verbs had been taught beforehand with classical TPR gestures, commands and short stories:

hay, es, está, tiene, quiere, le gusta, le dice, le da, toma, pone, habla, come, mira, sonríe

  (there is, is, is, has, wants, likes it, says to him/her, gives her/him, takes, puts, talks, eats, looks at, smiles)

These verbs come from a list of High Frequency Verbs inspired by Terry Waltz, Mike Peto and years of experimenting as to what works with students.

Students had also had fun learning body parts and classroom objects with TPR gestures in previous lessons.

The verbs necesita and cambia had been used in class, but had not been explicitly taught. Nevertheless, a few students in each class managed to create sentences with those verbs.

How did level 1 students generate so many unique sentences? Competition helped. I wrote the number of sentences each class had come up with on the white board each hour. Each class tried to outdo the previous one. During the last two classes students did nothing but come up with sentences (no translating devices) for the entire period, even though the original activity was planned to take up only about 6 minutes.

The random student sentences were later rearranged to create the narrative below, which the students read with one another using ping-pong reading. They enjoyed searching for the sentences they had written as they did the ping-pong activity. It was compelling reading because students could see sentence that they thought they had written.

The story created from student sentences contained a total of 556 words. This was a good start to getting kids’ confidence up about reading in Spanish. Reading a story that is over 500 words in week three of Spanish is significant. It is a big step to independently reading short High Interest Easy Readers (language learner novels crafted with controlled vocabulary especially for novices).

  1. Hay dos personas.
  2. Hay una chica y un chico.
  3. El chico es bajo.
  4. El chico es gordo.
  5. El chico tiene una cabeza grande.
  6. El chico tiene pelo café.
  7. El pelo del chico es corto.
  8. El chico tiene una nariz grande.
  9. El chico tiene orejas grandes.
  10. El chico tiene ojos pequeños.


  1. La chica tiene una sonrisa grande.
  2. La chica tiene una boca grande.
  3. La chica tiene pelo café.
  4. La chica tiene pelo largo.
  5. La chica tiene ojos grandes.
  6. La chica tiene una nariz pequeña.


  1. El chico tiene dinero por café.
  2. El chico tiene café.
  3. El café tiene leche.
  4. A la chica le gusta el café.
  5. A la chica le gusta el café con leche.
  6. El café está muy caliente.
  7. La mano del chico está caliente porque tiene café caliente en la mano.


  1. Hay un sapo.
  2. La chica tiene un sapo.
  3. La chica tiene un sapo en la mano.
  4. El sapo es pequeño.
  5. El sapo es verde.
  6. El sapo es gordo.
  7. El sapo no tiene pelo.
  8. El sapo no habla inglés.
  9. El sapo come bichos.
  10. A la chica no le gusta el sapo.


  1. El chico mira a la chica.
  2. El sapo mira el chico.
  3. El sapo sonríe al chico.
  4. Al chico le gusta el sapo.


  1. La chica mira al chico.
  2. La chica sonríe al chico.
  3. El chico es gordo, pero a la chica le gustan los ojos del chico.
  4. El chico está nervioso.
  5. Al chico le gusta la chica.


  1. El chico sonríe.
  2. La chica mira el café del chico.
  3. La chica quiere el café.
  4. La chica necesita café.
  5. La chica necesita beber café.
  6. La chica quiere tener el café del chico.
  7. El chico quiere el sapo.


  1. El chico y la chica hablan inglés.
  2. El chico y la chica hablan español.


  1. La chica le dice –quiero cambiar el sapo por el café.
  2. La chica le dice ¿quieres el sapo?


  1. La chica le dice –el café, por favor.
  2. La chica quiere el café y el chico quiere el sapo.
  3. La chica le dice –quiero el café.
  4. El chico le dice –quiero el sapo.


  1. El chico quizás quiere cambiar con la chica.
  2. El chico y la chica tienen una idea.
  3. La chica hace un cambio con el chico.
  4. El chico y la chica cambian café por el sapo.
  5. La chica le da el sapo.
  6. La chica le da el sapo al chico.
  7. La chica pone el sapo en la mano del chico.
  8. El chico le da el café a la chica.
  9. El chico pone el café en la mano de la chica.
  10. La chica agarra el café.
  11. El chico le dice –gracias.
  12. La chica le dice –de nada.
  13. La chica está feliz.
  14. Al sapo le gusta el chico.
  15. El sapo sonríe.
  16. El sapo le dice –rivit
  17. El chico toma el sapo.
  18. El chico está feliz.


  1. Ellos sonríen.
  2. La chica sonríe mucho y el chico sonríe también.
  3. El chico y la chica son amigos.

(556 total words in this story)


Other student-generated sentences that did not quite fit into a story 

  1. Hay café
  2. Hay un chico.
  3. Hay una chica.
  4. Hay cuatro manos.


  1. El chico y la chica tienen pelo.
  2. El chico le dice –¿dónde está la leche?
  3. El chico no tiene pantalones.
  4. El chico tiene dos ojos.
  5. El chico es un bebé.
  6. El chico mira futbol en la televisión.
  7. El chico tiene ocho dedos.
  8. Las manos del chico son gordos.


  1. La chica tiene pelo negro.
  2. La chica quiere café y el chico le da café.
  3. A la chica le gusta la leche.
  4. La chica necesita beber café.
  5. Ellos no tienen piernas.
  6. El sapo tiene cuatro pies.
  7. El sapo no tiene pantalones.
  8. El sapo no tiene dedos.
  9. Al sapo no le gusta el café.